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Los robots más ágiles del mundo están a punto de volverse mucho más inteligentes gracias a la compra de una startup centrada en la visión artificial y el aprendizaje automático.

Es famoso por fabricar robots acrobáticos, misteriosamente realistas y algo propensos a los accidentes. Ahora Boston Dynamics está comprando tecnología que podría dar a sus creaciones los cerebros que necesitan para navegar por el mundo real.

La compañía anunció hoy que está adquiriendo la startup Kinema Systems, con sede en California, que fabrica sistemas de visión artificial y aprendizaje automático para robots de almacén. La adquisición hace que Boston Dynamics pase a las ventas comerciales por primera vez, hasta ahora solo ha vendido tecnología a los investigadores, además de establecer un puesto de avanzada en la costa oeste.

Kinema vende su tecnología a empresas para ayudarlas a mover cajas que llegan a granel a almacenes y fábricas. Cambiar los productos de un palé al almacenamiento es un desafío complicado para los trabajadores de robots, ya que las cajas pueden ser de diferentes tamaños, cubiertas con adhesivos y apiladas de manera irregular. Peor aún, la iluminación puede variar significativamente de una instalación a otra, lo que dificulta la comprensión de la tarea.

Kinema resuelve este problema utilizando una combinación de cámaras convencionales, algoritmos de visión artificial 2D y 3D y aprendizaje automático. Sus sistemas permiten que un robot descubra por sí mismo dónde termina una caja y comienza otra

Boston Dynamics reveló recientemente su último robot, una plataforma con ruedas llamada Handle, que se mostró rodando por un almacén y moviendo cajas entre estantes con un sistema de succión.

Marc Raibert, el fundador de la compañía e inventor de la tecnología de equilibrio dinámico que sustenta a todos los robots de Boston Dynamics, dice que la tecnología y la experiencia de Kinema podrían ser cruciales para hacer que sus máquinas sean más prácticas. Hoy en día, los robots de la compañía, la mayoría de los cuales tienen dos o cuatro patas, son brillantes para reequilibrarse. Reposicionan rápidamente sus piernas en respuesta a un resbalón o un empujón, lo que les permite caminar incluso en terrenos traicioneros como el hielo sin caerse. Pero siguen siendo muy caros, tienen poca capacidad de navegación y dependen principalmente de operadores humanos para obtener orientación.

“Todos nuestros robots necesitan una mejor visión”, dijo Raibert a MIT Technology Review. “Hemos estado contratando personas, pero comprar esta compañía es otra forma de conseguir personas”.

Raibert dice que su equipo estaba impresionado con la forma en que el sistema de Kinema funcionaba en diferentes condiciones. Y la tecnología de Kinema tiene aplicaciones potenciales fuera del almacén, como permitir que un robot vea lo que necesita para moverse a través de otros entornos.

Boston Dynamics continuará vendiendo la plataforma y la tecnología que actualmente ofrece Kinema, dice, mientras trata de integrarla en sistemas como Handle. Raibert cree que este proceso, que podría ayudar a Manejar a navegar por los almacenes desconocidos por sí mismo, debería tomar alrededor de un año.

Raibert fue pionero en el concepto de equilibrio dinámico en máquinas, liderando laboratorios de investigación influyentes tanto en Carnegie Mellon como en MIT. Su compañía trabajó en gran parte en secreto durante muchos años y fue financiada principalmente por el Departamento de Defensa de los Estados Unidos.

En 2013, Boston Dynamics fue una de las varias empresas de robótica adquiridas por Google de forma repentina antes de ser vendida al conglomerado japonés SoftBank en 2017. Los robots de la compañía jugaron un papel destacado en una competencia de robótica patrocinada por DARPA que se llevó a cabo desde 2012 hasta 2015.

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