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Los fagocitos son células especializadas del organismo cuya función es eliminar las células muertas del cuerpo para proteger la viabilidad de las células vecinas. A nivel cerebral el mecanismo es el mismo pero no se sabía qué células lo llevaban a cabo.

Jonathan Kipnis, descubrió junto a su equipo que la microglía, células inmunológicas especializadas en el cerebro, desempeña un papel clave en la eliminación del material muerto después de una lesión cerebral digiriendo los restos de las neuronas lesionadas, lo que podría evitar que el daño se propague a las neuronas vecinas y cause una neurodegeneración más extensa.
Kipnis, examinó lesiones del nervio óptico en ratones que hacen que las neuronas ganglionares de la retina degeneren y dejen residuos en una región distante del cerebro. Los investigadores encontraron que esta suciedad es absorbida por la microglia.

En los cerebros de adultos, la microglia parece reconocer las neuronas degenerativas usando algunas de las mismas moléculas necesarias para reconocer las sinapsis inactivas o los patógenos invasores. Observaron que, después de la lesión del nervio óptico, la microglía produce proteínas “complementarias” que ayudan a los fagocitos a identificar sus objetivos.
“En el futuro, esperamos identificar aún mejor cómo se activan las microglias en respuesta a la neurodegeneración y cómo luego eliminan los desechos neuronales, concluye Kipnis. Conocer estos mecanismos podría permitirnos aumentar la eliminación de restos potencialmente tóxicos y limitar la propagación de la neurodegeneración luego de una lesión en el cerebro o la médula espinal”.

 

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