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Un cohete Atlas V de United Launch Alliance despegó según lo previsto a las 07H50 del día de ayer desde Cabo Cañaveral, Florida, en un cielo despejado, para emprender un viaje de casi siete meses.

El vehículo lleva consigo un minihelicóptero que intentará realizar el primer vuelo de un aparato en otro planeta.

Si llega intacto al planeta rojo, el 18 de febrero de 2021, Perseverance será el quinto rover en lograr el viaje desde 1997. Todos fueron estadounidenses hasta el momento, pero China lanzó su primer rover marciano la semana pasada, cuyo aterrizaje está previsto en mayo de 2021.

Marte podría tener tres rovers en activo el próximo año, con el estadounidense Curiosity, que ha recorrido 23 km en el planeta desde 2012.

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“No hay duda, es un desafío”, dijo el miércoles Jim Bridenstine, el administrador de la Nasa, a propósito de la misión. “No hay otra forma de decirlo, no es sencillo. Y es muy arriesgado desde el punto de vista de las posibilidades de éxito. Dicho esto, sabemos cómo aterrizar en Marte, ya lo hemos hecho ocho veces”.

Mars Perseverance de la NASA.Mars Perseverance de la NASA.

El nuevo rover, construido en el mítico Jet Propulsion Laboratory de la Nasa en la ciudad californiana de Pasadena, es una versión mejorada de Curiosity: sus seis ruedas son más fuertes, es más rápido, más inteligente y puede autopilotarse 200 metros cada día.

El vehículo mide tres metros de largo, pesa una tonelada, tiene 19 cámaras, dos micrófonos -una novedad- y un brazo robótico de dos metros. Un generador de plutonio cargará sus baterías.

Una vez en Marte, la Nasa intentará hacer despegar el helicóptero Ingenuity, de 1,8 kilos, en el aire marciano, denso como el 1% de la atmósfera terrestre. El objetivo es demostrar que es posible.

“Hace 51 años, la NASA estaba festejando el primer aterrizaje en la Luna. Hoy nos encontramos en el umbral de otro momento monumental de exploración: la recolección de muestras en Marte. Al celebrar hoy a los héroes del Apolo 11, las generaciones futuras pueden reconocer a las mujeres y los hombres de Perseverance, no solo por lo que lograrán a 150 millones de kilómetros de casa, sino por lo que pudieron lograr en este mundo en el terreno de los lanzamientos”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine.

La misión espacial busca comprender mejor la geología y el clima del Planeta Rojo, así como encontrar indicios de vida microbiana en la actualidad o en el pasado. Para ello, el robot pasará unos 687 días recorriendo la superficie marciana y recabando muestras que serán enviadas de vuelta a la Tierra.

El robot analizará si se puede producir oxígeno a partir de los componentes actuales de la atmósfera de Marte y también llevará consigo las primeras muestras de los materiales con los que se realizarán los trajes espaciales para determinar cómo influyen factores como la radiación.

La misión supone el primer paso del ambicioso proyecto de la NASA que pretende poner al primer ser humano sobre la superficie marciana en las próximas décadas y que tiene como objetivo final poder crear un asentamiento permanente en este planeta.

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