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EL 15 de enero, Estados Unidos y China firmaron la primera fase de un acuerdo comercial que alivia las tensiones, y China acordó comprar $ 200 mil millones adicionales de productos estadounidenses durante dos años. Puede parecer que se está rompiendo la paz en las relaciones económicas mundiales, pero debajo de la superficie las placas tectónicas de comercio están cambiando. La flexibilización financiera de los Estados Unidos, mediante el uso de sanciones, aranceles y prohibiciones a las empresas incluidas en la lista negra, no ha escapado a la atención de otros países, que han intensificado los esfuerzos para evitar la economía financiera global basada en el dólar. Aunque estos podrían anunciar un sistema monetario internacional más equilibrado, también conllevan riesgos para la economía mundial.

La administración Trump ha dirigido su poder financiero no solo a China, sino también a Irán, Rusia y a una gran cantidad de otros, incluidos incluso aliados como la Unión Europea y Turquía. Las últimas sanciones iraníes, anunciadas la semana pasada, acumularán más dolor en una economía ya golpeada por misiles económicos dirigidos a bancos, producción de petróleo y transporte marítimo. El comercio global está tan centrado en el dólar que a otros países les ha resultado difícil comerciar, incluso entre ellos, sin recurrir a la moneda, los bancos y la infraestructura de pagos de Estados Unidos. Al menos la mitad de todas las facturas comerciales son en dólares. La mayoría de las transacciones transfronterizas se liquidan en última instancia a través de Nueva York.

Estados Unidos comenzó a usar el sistema del dólar como un arma geopolítica en serio después de los ataques del 11 de septiembre de 2001. El presidente Donald Trump ha llevado esta política a un nuevo nivel de intensidad, utilizando las sanciones como su principal herramienta de política exterior e incluso atacando a los aliados “secundarios ” con sanciones que castigan a cualquiera que comercia con estados en los libros malos de Estados Unidos. El poder de Estados Unidos en última instancia se deriva de su capacidad para prohibir a las empresas el uso de su sistema financiero, lo que las deja aisladas e incapaces de interactuar con la mayoría de las contrapartes. A menudo el efecto es fatal.

Los movimientos para explorar alternativas a la dependencia del dólar frente a esta belicosidad son variados. Rusia ha desdolarizado sustancialmente sus flujos comerciales, deuda externa y activos bancarios. Sus gigantes energéticos han comenzado a cambiar los contratos a rublos. Rusia, China, India y otros están discutiendo, y firmando, acuerdos bilaterales o más amplios para liquidar el comercio en monedas nacionales. También están explorando alternativas a swift, la red dominante de mensajería de pagos, sobre la cual Estados Unidos domina. Mientras tanto, Europa ha creado Instex, un centro de intercambio de información, que podría permitir a sus empresas comerciar con Irán sin pasar por alto a los policías financieros de Estados Unidos.

La búsqueda de soluciones ha sido impulsada por la revolución tecnológica que se extiende por las finanzas. Los banqueros centrales de Europa a China están intensificando el trabajo en monedas digitales públicas. Esto podría ayudar a reducir el costo de los pagos electrónicos transfronterizos, que aún es relativamente alto. Algunos prevén la creación de cryptobaskets de monedas de reserva.

Sería exagerado decir que estas iniciativas representan una amenaza inmediata para el dólar. Instex aún no se ha utilizado; las alternativas swift aún no han ganado tracción. La participación del dólar se mantiene en la mayoría de las medidas (aunque en las reservas de divisas se ha reducido de alrededor del 70% al 60% desde 2000). Sigue disfrutando de fuertes efectos de red. Las partes más complejas de las finanzas mundiales, incluida una enorme malla de derivados, generalmente se basan en dólares.

Además, los posibles rivales tienen inconvenientes. El euro se ve obstaculizado por problemas estructurales y de gobernanza, entre ellos la falta de una unión bancaria o de mercado adecuada en la zona euro y la escasez, en relación con Estados Unidos, de activos financieros libres de riesgos, como los bonos alemanes. Las cadenas de bloques por sí solas no pueden superar tales defectos. El yuan también ha tenido falsos amaneceres. El endurecimiento de los controles de capital después de un colapso financiero en 2015 puso a prueba las descaradas predicciones de que superaría al dólar a principios de 2020.

Sin embargo, se ha alcanzado un punto de inflexión. Desde que Trump comenzó a disparar municiones financieras, sus objetivos han pasado de simplemente pensar en liberarse del dólar a hacer algo al respecto, aunque tentativamente para la mayoría. Es difícil ver que esos esfuerzos se reduzcan, incluso si Estados Unidos se relaja.

Un mundo en el que el dólar se prueba desde varios lados será impredecible. A largo plazo, un mayor equilibrio entre las monedas de reserva mundiales puede hacer que el sistema monetario mundial sea menos vulnerable a los golpes. Y la preeminencia actual del dólar no es un bien puro para Estados Unidos: distorsiona el valor de la moneda (al alza) y las tasas de interés del mercado (a la baja).

Mientras tanto, sin embargo, la nueva era de experimentación monetaria conlleva tres grandes riesgos. Primero, una nueva escalada de sanciones podría causar un shock financiero, por ejemplo, si los bancos gigantes de China, que en conjunto tienen más de $ 1 billón de dólares en activos, fueran atacados. La segunda preocupación es que cuanto más politizada se vuelva la hegemonía financiera de Estados Unidos, menos confiable será en su papel de larga data como prestamista de último recurso para los mercados y bancos financieros offshore basados ​​en dólares. El tercero es que las transiciones en el orden monetario global son inherentemente impredecibles. Algunos economistas creen que la depresión fue causada en parte por la ausencia de un hegemón para estabilizar la economía mundial. El aumento de la presión financiera por parte de Trump tendrá repercusiones mucho más allá de Teherán o Moscú.

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