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Todos los días, las empresas y los consumidores de todo el mundo envían más de USD 76 mil millones en pagos a través de una vasta red de bancos. Sin el flujo de dinero, los portacontenedores permanecen en el puerto, los trabajadores no reciben pago y las cadenas de suministro se descomponen. Durante los últimos seis años, Ripple , una compañía de tecnología en San Francisco, ha prometido usar la hechicería blockchain detrás de Bitcoin para reconectar este sistema circulatorio global con lo que llama un “Internet de valor”.

Eso en sí mismo sería una historia comercial bastante interesante. Pero luego Ripple se convirtió en una de las grandes fusiones de criptomonedas de finales de 2017. La compañía posee una gran cantidad de tokens digitales llamados XRP. Desde finales de septiembre hasta principios de enero, XRP (XRP-USD) experimentó un asombroso aumento del 1.300 por ciento en el valor, eliminando las ganancias de las monedas virtuales rivales Bitcoin y Ether y convirtiendo a sus ejecutivos en multimillonarios en papel. Una de las razones para comprar XRP es que, a diferencia de Bitcoin, el token tiene un propósito estrechamente definido pero claramente útil: ayudar a los bancos a trasladar efectivo del punto A al punto B de manera más rápida y económica, especialmente a través de las fronteras.

El problema es que los bancos dicen que no tienen interés en usar XRP. Ejecutivos y ex ejecutivos de siete bancos globales, algunos de los cuales se han asociado con Ripple, dicen que había escasas posibilidades de que alguna vez confiaran los pagos de sus clientes corporativos a una criptomoneda. Los ejecutivos solicitaron el anonimato.

“Es desconcertante”, dice Joseph Lubin, fundador de ConsenSys, una startup que desarrolla aplicaciones basadas en la cadena de bloques Ethereum, la tecnología utilizada para Ether. “Efectivamente, es una ficha totalmente inútil, excepto que está siendo utilizada por esa compañía para ganar mucho dinero para financiar algunas de sus actividades”. Hay 100 mil millones de fichas y, según el sitio web de Ripple , la compañía posee alrededor de 61 mil millones. -con un valor de USD 1.31 cada uno el 25 de enero, o alrededor de USD 80 mil millones en total. La mayoría se mantienen en custodia y se pueden vender solo en trozos limitados a lo largo del tiempo para evitar colapsar el mercado. Ripple ha vendido más de USD 185 millones en XRP desde septiembre de 2016, según los informes que publica la empresa privada.

El director ejecutivo Brad Garlinghouse dice que Ripple está trabajando con más de 100 bancos para revisar la forma en que manejan los pagos para sus clientes. “Ripple está tratando de ser un catalizador para madurar toda una industria”, dice. “El sistema actual está lleno de fricción y se mide por la falta de transparencia y velocidad”. Sin embargo, hay una diferencia entre Ripple, la compañía, y XRP, el token. XRP es “absolutamente el núcleo de lo que Ripple está haciendo”, dice Garlinghouse, pero por el momento el principal producto de la compañía, RippleNet, no confía en él.

RippleNet enfrenta a un competidor atrincherado, la Sociedad para las Telecomunicaciones Financieras Interbancarias con sede en Bruselas, o Swift , un sistema de mensajería que actúa como un sistema de control de tráfico aéreo a medida que se mueve por el mundo. Conecta a unas 11.000 compañías financieras. “Esta es una historia relativamente estándar de David vs. Goliath Silicon Valley”, dice Garlinghouse. Con billones de dólares de flujos de activos en juego, la competencia entre las dos compañías es feroz.

Ripple se estableció en 2012 para crear un sistema simplificado y descentralizado de pagos utilizando tecnología inspirada en blockchain. Desde el comienzo, esperaba que XRP fuera una parte importante de esto. Por ejemplo, el token podría usarse como una moneda puente: los pesos en la Ciudad de México podrían convertirse en XRP, que luego podría convertirse en baht en Bangkok. Tener una lingua franca de pago podría ayudar a los bancos a evitar las molestias y los gastos de inmovilizar dinero en diferentes monedas en cuentas en otros bancos.

Los bancos, sin embargo, se opusieron a XRP. Dijeron que no había forma de que pudieran usar un instrumento que los reguladores tal vez nunca aprueben, según un ejecutivo de la industria de pagos transfronterizos familiarizado con el negocio de Ripple. Además, el verdadero poder en el sistema de pago transfronterizo no eran los bancos, sino las grandes empresas que lo utilizaban para sus necesidades de efectivo en todo el mundo. Un tesorero corporativo de una compañía Fortune 500 no iba a decirle a su banco que use una startup con una moneda digital, dice la persona.

Así que Ripple se alejó de XRP y se centró en RippleNet, que es similar a Swift en que es principalmente un sistema de mensajería que les dice a los bancos a dónde enviar el dinero. También tiene un servicio que ayuda a los bancos a liquidar transacciones.

Ripple ha firmado una gran cantidad de bancos en su red y ha vendido participaciones de Capital a Standard Chartered Plc y Banco Santander SA . Nombres influyentes de Wall Street, como Zoe Cruz, antigua presidenta de valores institucionales y gestión de patrimonios en Morgan Stanley, se unieron al directorio de Ripple. Sin embargo, de las más de 100 compañías, Garlinghouse solo dirá una, Skandinaviska Enskilda Banken AB , con sede en Estocolmo , está trasladando pagos comerciales a través de RippleNet. Incluso los inversores Standard Chartered y Santander no han dado el paso y solo están probando la tecnología.

Lo cual no quiere decir que no funcione. La división del Reino Unido de Santander ha estado probando una aplicación que usa tecnología Ripple para enviar pagos internacionales desde aplicaciones de teléfonos móviles en solo unos segundos. En noviembre, Standard Chartered comenzó un programa para enviar pagos entre Singapur y la India para sus clientes corporativos. Aunque ninguno de los bancos planea usar XRP en estos proyectos, ambos son optimistas sobre la tecnología de Ripple.

Ripple no es la única compañía que trata de innovar los pagos . Earthport Plc , una compañía de Londres que administra una red de pago en 65 países utilizada por TransferWise Inc. y otros clientes, ha estado aumentando constantemente el volumen. Tampoco Swift está tomando el desafío de acostarse. Recientemente lanzó su propia actualización principal llamada Global Payments Innovation , o GPI. Permite a los clientes corporativos de los bancos realizar pagos en un par de horas y hacer un seguimiento de las transacciones en sus viajes de la misma manera que los clientes de FedEx Corp .. “Este es un gran avance”, dice Harry Newman, jefe de banca en Swift. “¿Hay otro salto gigante que alguien más ha hecho? No lo creo.”

Shirish Wadivkar, jefe global de productos de banca corresponsal en Standard Chartered, dice que RippleNet fue una de las primeras empresas en ingresar pagos a través de una red. Pero GPI hace esto también.

Como consorcio de propiedad y administrado por los bancos del mundo, Swift tiene una ventaja en el campo local. El sistema GPI, de un año de antigüedad, que usa computación en la nube pero no blockchain, ya cuenta con 36 bancos que lo utilizan para hacer más de  USD 1 mil millones en pagos transfronterizos. Garlinghouse de Ripple dice que comparar GPI con las ofertas de su compañía es como correr a caballo contra un automóvil. “Lo que básicamente intenta hacer GPI es utilizar la arquitectura existente para tratar de hacerlo más rápido”, dice. “¿Y puedes azotar a un caballo más rápido para que funcione tan rápido como un automóvil?”

En cuanto a XRP, ha sido utilizado por al menos una compañía financiera. Cuallix es un proveedor de procesamiento de crédito y pagos con sede en los Estados Unidos y México. Desde octubre, XRP utiliza de 10 a 12 transacciones para enviar dinero entre los dos países, dice Nicolas Palacios, director financiero de la compañía. Cada uno de ellos tiene un promedio de  USD 500 a  USD 1.000, dice. El 11 de enero, Ripple anunció que MoneyGram International Inc. comenzaría a probar la moneda para enviar remesas. Dos compañías más de remesas se han registrado para probar XRP desde entonces.

XRP ha caído un 55 por ciento desde  USD 2.92 a principios de enero. Swift’s Newman dice que tal volatilidad seguramente desanimará a los banqueros y sus clientes. “Si el valor de una criptomoneda sube y baja como un yo-yo, este no es un medio serio de intercambio”, dice. “Añade complejidad innecesaria. La solución es peor que el problema “. Garlinghouse dice que los primeros usuarios de XRP no serán los grandes bancos, sino las compañías que envían dinero en monedas menos comunes.

Las sutilezas del sistema de pago bancario global pueden perderse en los traders que solo quieren entrar en algo criptográfico. “Es importante que los inversores estén al tanto de las diferencias cualitativas entre XRP y otras criptomonedas”, dice Angela Walch, investigadora del Centro de Tecnologías de Blockchain en University College London. Entre ellos: el papel descomunal de Ripple en XRP.

Ibrahim Alkurd, un estudiante universitario en Gales, recogió algo de XRP por menos de  USD 1 en diciembre después de haber oído rumores de que estaría en la lista de Coinbase , el gran intercambio de Estados Unidos. Eso no sucedió, pero a Alkurd también le gustó que Ripple tuviera asociaciones con bancos. La probabilidad de que XRP “se duplique o más cuando estaba a 30 ¢ era mucho más probable que el doble de Bitcoin”, dice. Michael Jackson, socio de Mangrove Capital Partners, con sede en Luxemburgo, y inversor en criptomonedas, tiene una opinión diferente sobre el aumento de XRP: “No he encontrado a nadie que la obtenga”.

Fuente: FinGuru

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