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EEUU está perdiendo la batalla para suministrar maquinaria de producción de vanguardia que alimenta el nuevo piso automatizado de la fábrica, desde herramientas y máquinas digitales, hasta complejos sistemas de embalaje y brazos robóticos.

Los datos del Departamento de Comercio muestran que el año pasado Estados Unidos sufrió un déficit comercial de US$ 4.100 millones en productos avanzados de “fabricación flexible” con Japón, la Unión Europea y Suiza, que lideran la industria. La cifra es el doble del déficit de 2003. El rojo comercial fue inferior a los US$ 7.000 millones de 2001, pero gran parte de la disminución vino de los proveedores de equipos extranjeros que se expanden en los Estados Unidos, no de un regreso estadounidense.

Las firmas estadounidenses también están perdiendo cuota de mercado en su país, según el grupo comercial de maquinaria industrial VDMA de Alemania. En 1995, satisfacían el 81% de la demanda interna de equipos de fábrica. En 2015, los datos más recientes, que habían caído al 63%.

La brecha comercial presenta un enigma para el presidente Donald Trump, que quiere que los Estados Unidos fabriquen más e importen menos. Ha criticado a los fabricantes de automóviles, aires acondicionados y equipos agrícolas por trasladar la producción al extranjero. Las empresas han respondido con inversiones en fábricas de los Estados Unidos. Sin embargo, un resurgente sector manufacturero de los Estados Unidos alimentaría más compras de equipos de empresas extranjeras, ya que las empresas tienen muy poca opciones locales.

Los fabricantes se preocupan por la falta de proveedores estadounidenses de automatización porque los productos digitalizados, miniaturizados y personalizados de mañana están cada vez más entrelazados con las innovaciones en las máquinas utilizadas para fabricarlos, según publicó WSJ.

Un informe elevado al entonces presidente Barack Obama sobre fabricación avanzada, preparado por su consejo de asesores científicos en 2012, concluyó que la “dura verdad” fue que los Estados Unidos se quedaron rezagados con otras naciones ricas en la innovación manufacturera.

EUU dominó la fabricación avanzada a través de los años 70. El primer robot industrial del mundo, el Unimate de dos toneladas construido en Connecticut, fue instalado en 1961 en una planta de General Motors en Trenton, Nueva Jersey, según la Federación Internacional de Robótica. GM y Ford Motor probaron robots durante los años setenta. A su vez, GM y Fanuc crearon una empresa conjunta en 1982.

En los años ochenta, a medida que la producción estadounidense se desplomaba, casi siete de cada diez empresas estadounidenses de máquinas-herramienta cerraron debido a la caída de la demanda, al dólar fuerte y a los errores estratégicos, según un estudio de 1993 de Rand Corp.

La decadencia continuó este siglo cuando los fabricantes de Estados Unidos subcontrataron más y los baby boomers se retiraron.

En Japón y Europa, industrias como la electrónica y la farmacéutica empujaron a sus proveedores de automatización para lograr equipos cada vez más especializados. Los gobiernos financiaron la investigación y el desarrollo.

Los fabricantes de automóviles, incluyendo Toyota y BMW, que enfrentaron altos costos de mano de obra y buscaron mejoras en el producto, incitaron a sus proveedores de maquinaria para sistemas automatizados con el fin de aumentar la eficiencia y la calidad.

En la actualidad, EEUU tiene superávit global en bienes de “fabricación flexible”, pero sus exportaciones son principalmente componentes y maquinaria menos sofisticada, y a países en desarrollo. Importa equipo más avanzado.

Al aumentar los robots con sensores de visión, movimiento y tacto, un campo en el que los Estados Unidos es fuerte, los innovadores estadounidenses están permitiendo que los sistemas de automatización sean reactivos y no sólo sigan las tareas de memoria.

Algunas empresas estadounidenses están aumentando su experiencia en la automatización industrial al comprarla desde el extranjero. General Electric el año pasado compró empresas de impresión de metales en 3-D en Suecia y Alemania por aproximadamente US$ 1.500 millones y está ampliando sus operaciones.

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