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(25 de octubre de 2015) La semana pasada terminó el SON Conference en Berlín, un evento exclusivamente dedicado a Self Organizing Networks.

Entre las cosas destacables del evento es que realmente se notó un cambio sustancial en relación al realizado hace dos años, lo que evidencia la madurez adquirida por el SON en estos años y lo relevante que se ha vuelto para los Operadores. Fue muy gratificante ver por ejemplo resultados de casos reales y no solo conceptos en una presentación de power point.

Otro punto destacable del evento es que conjugo no solo la presencia de los principales proveedores de SON y RAN sino también de Operadores lo que permitió ver y analizar los diferentes puntos de vista sobre el SON y su aplicación en las redes de los operadores tanto en el corto como largo plazo.

Considerando el abismo que separa el dSON o SON distribuido y el cSON o SON centralizado, hay bastante consenso que el dSON es parte integral y se ejecuta directamente en el propio equipo de radio. Por ende es un suministro prácticamente exclusivo de los fabricantes de equipo de red.

Sin embargo, en el área de cSON, hemos encontrado una mayor variedad de proveedores, entre los cuales encontramos a los fabricantes de radio y también empresas que no fabrican radios pero si se dedican a producir SON. Del lado de estas últimas nos encontramos con empresas pioneras como ser CISCO y AMDOCS y empresas que están haciendo sus primeras armas como ser CELLWIZE, CELLMINING y VIAVI.

Del lado de los proveedores de radio, Huawei y Nokia fueron los más participativos, promocionando sus soluciones de SON embebidas en sus soluciones de RAN. Sin embargo, hemos encontrado grandes diferencias de posicionamiento y de market share. Las empresas que se dedican a SON pero no fabrican radios, nos han mostrado sus portafolios de productos y sus roadmaps. Sin embargo uno de los desafíos mas grandes que nos han presentado es como los fabricantes de radio posicionan su SON: “es gratis”.

En ese momento (y solo por un momento) nos pareció que estábamos perdiendo el tiempo hablando con tantas empresas que se esforzaban en vender un producto sin valor comercial. Sin embargo, notamos una cosa que es por demás relevante. Los operadores líderes del mercado no se veían seducidos por la opción gratis, y preferían comprar un SON diferente al del proveedor de radio. Las empresas mas grandes del mundo como AT&T, Verizon, Sprint, Vodafone, Telefónica y América Móvil entre otras había desembolsado dinero para tener algo que se les ofrecía gratis. Esto nos motivó a investigar un poco mas, y lo que hemos escuchado es sorprendente.

Tomamos contacto con varios de los operadores que hoy están utilizando la tecnología SON, y nos encontramos básicamente con 3 grupos de afinidad. Los que utilizan SON para optimizar su inversión en red, los que lo utilizan para hacer más eficientes sus procesos operativos (ya sea propios o tercerizados) y los que utilizan SON como punto de control y visibilidad real de lo que sucede en su red.

En los primeros dos grupos (donde cae la mayoría), los operadores nos han dicho que es todo un tema de intereses. El interés de los proveedores de SON es mejorar la red lo más posible. Cuanto más se mejora la red, mejor referencia es para ellos, y por ende venden más SON. En el caso de los proveedores de radio, los intereses se contraponen: cuanto más eficiente es el SON, menos equipo de radio y managed services se precisa, y por lo tanto menos factura el fabricante.

Poniéndolo en números, si la inversión proyectada para una red para el 2016 en términos de hardware y managed services es de 100 millones de dólares, y el SON permite reducir un 5% de la inversión, entonces el valor producido por el SON solamente para ese año fue de 5 millones de dólares. Entonces, ¿por qué los fabricantes de red están tan interesados en entregar gratis el SON que solamente hará que disminuyan sus ingresos? Ahí es donde empieza el análisis a detalle. Un operador nos comentaba que si el SON del proveedor de RAN es la mitad de eficiente que el SON de terceros que ellos habían adquirido, eso se reflejaba en varios millones de dólares de costo por año!

Nos comentaba también que si bien en pruebas de concepto a veces se ven resultados similares entre el SON del proveedor de radio y el de terceros, no hay garantías que estos resultados que se mantengan en funcionamiento en régimen para toda la red (inmediatamente pensamos “Das Auto”).

Los números no son descabellados. Hablando con un operador líder en Brasil, gracias a SON ha logrado una ganancia de 19% en el rendimiento de la red (medido como la utilización en hora pico sobre la capacidad instalada disponible en la RAN de potencia) solamente mediante un balanceo automático en tiempo real de la carga entre las portadoras. En Argentina cuando las limitaciones de espectro no permitían a las operadoras dar un servicio ni siquiera aceptable, SON mediante el ajuste dinámico de las fronteras de las celdas logra mejorar 69% la cantidad de rechazos en intentos de conexión de voz, llevando la accesibilidad de 93,9% a 98.2%.

En San Pablo los operadores invirtieron cientos de millones de dólares en espectro que resulto estar interferido de manera aleatoria y distribuida. Mediante el balanceo automático en tiempo real y por sector SON logro recuperar el 70% de la capacidad de la portadora interferida.

En el tercer grupo de afinidad, los operadores que precisan tener mas visibilidad de lo que ocurre en su red, encuentran en el SON de terceros una herramienta fácil de utilizar que gráficamente permite tener una visión trasversal de lo que esta ocurriendo en su red. Un operador en Centro America comenta que desde que tiene instalado el SON puede entender las ineficiencias y falencias de su red, que de otra manera quedarían ocultas en los reportes “enlatados”.

En definitiva, motivación es lo que define la estrategia. Si el proveedor de red regala el SON para su propia red, es que no quiere que otros la optimicen y controlen. Es por eso que no vemos a Ericsson regalando el SON para una red Huawei, o Huawei para una red Nokia, o Nokia (a través de su reciente adquisición Eden Rock) regalando el SON para cualquier otro proveedor de radio.

El mensaje que nos hemos traído de Berlín es que SON es una herramienta muy útil para los operadores, que intenta mejorar la balanza en la cual por un lado se encuentra el crecimiento de consumo en las redes celulares, y en el otro el ARPU que no acompaña este crecimiento, a favor del operador (y no necesariamente del fabricante de radio).

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